Opale
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Gemmologie

Opales artificielles

On peut donner un aspect opalescent à un matériau transparent en formant des petites paillettes ou des bulles, qui vont créer le même phénomène de diffraction (voir l'article Réseau de diffraction (La diffraction est le comportement des ondes lorsqu'elles rencontrent un obstacle qui ne leur est pas complètement transparent ; le phénomène peut être...)).

La réaction chimique de Stöber permet de produire des suspensions de billes de silice (La silice est constituée de dioxyde de silicium, un composé chimique qui entre dans la composition de nombreux minéraux ; sa formule est...) d'un diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le...) de quelques centaines de nanomètres. Ces suspensions donnent des opales par simple décantation suivie d'un chauffage (Le chauffage est l'action de transmettre de l'énergie thermique à un objet, un matériau.) à 945 °C pendant quelques heures (L'heure est une unité de mesure  :). Les opales obtenues sont laiteuses.

  • Dans la verrerie, on peut utiliser un verre (Le verre, dans le langage courant, désigne un matériau ou un alliage dur, fragile (cassant) et transparent au rayonnement visible. Le plus souvent, le verre est...) contenant du fluor (Le fluor est un élément chimique de symbole F et de numéro atomique 9. Il s'agit du premier élément de la famille des halogènes, de masse...). Lors de la solidification (La solidification est l'opération au cours de laquelle un liquide passe à l'état solide. Cela peut se faire par refroidissement (cas le plus courant), par augmentation de la pression, ou bien par une combinaison...), il va se former des précipités de fluorure de sodium (Le sodium est un élément chimique, de symbole Na et de numéro atomique 11. C'est un métal mou et argenté, qui appartient aux métaux alcalins. On ne le trouve pas à...) (NaF) et de fluorine (CaF2). Ces particules font moins de 0,5 µm de diamètre, et représentent typiquement 5 à 7 % du volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension d'un objet ou d'une partie de l'espace.) total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un total est le résultat d'une addition, c'est-à-dire une somme. Exemple :...).
  • Après la fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) de Gilson qui en a été le pionnier, les seuls producteurs d'opale (Une opale est un minéral composé de silice hydratée de formule SiO2, nH2O avec des traces : U;Mg;Ca;Al;Fe;As;Na;K. la teneur en eau est comprise habituellement entre 3 et 9 %, elle peut atteindre 20% suivant les...) synthétique sont Kyocera d'Inamori et Chatham Created Gems de San Francisco. L'opale synthétique présente des champs de couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).) plus grands, à bords irréguliers et des couleurs plus vives, mais ce n'est pas toujours évident. On y voit aussi des strates par transparence (Un matériau ou un objet est qualifié de transparent lorsqu'il se laisse traverser par la lumière. Cette notion dépend de la longueur d'onde de la lumière : ainsi, le verre est...), qui n'existent pas dans les opales naturelles.
  • la fluorescence (La fluorescence est une émission lumineuse provoquée par diverses formes d'excitation autres que la chaleur. (on parle parfois de « lumière froide »). Elle...) et la phosphorescence de certaines opales sont de bons critères de reconnaissance des opales naturelles.

Terminologie

l'opale-AG n'est pas une pierre précieuse, comme son étymologie le suggère mais une pierre fine.

  • « BLUE OPAL » désigne en fait la lazulite (Phosphate de magnésium et de fer).
  • « OPALE CELESTE », « OPALE DE CEYLAN » ou « OPALE CELESTE » désigne en fait une « pierre de Lune ».
  • « OPALE CHINOISE » désigne une calcédoine.
  • « OPALE NOIRE » désigne un doublet fait d’opale blanche collée sur onyx (OnyX est un logiciel utilitaire gratuit pour les ordinateurs Macintosh, équipés d'un microprocesseur PowerPC ou Intel, équipés du système d'exploitation Mac...).

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Gisements pour opale-AG

Extraction des opales à Coober Pedy, Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de l’hémisphère Sud dont la superficie couvre la plus grande partie de l'Océanie. En plus de...)

Le lessivage (Le lessivage est le transport d'éléments (argiles, ions) composant un sol sous l'effet de l'écoulement des eaux d'infiltration.) dû à l'érosion entraîne la silice en solution, jusqu'à la nappe. Ce lessivage, tertiaire concerne aussi bien la roche (La roche, du latin populaire rocca, désigne tout matériau constitutif de l'écorce terrestre. Tout matériau entrant dans la composition du sous-sol est formé par un assemblage de minéraux,...) que les coquilles prises dans le dépôt. L'opale s'est déposée, par paquets dans la roche ou à la place des coquilles, lorsque la nappe est descendue suite à une longue période de sécheresse.

Le dépôt n'est donc pas prévisible, il n'y a pas de veines, et l'exploitation doit se faire très délicatement, à la main (La main est l’organe préhensile effecteur situé à l’extrémité de l’avant-bras et relié à ce dernier par le poignet. C'est un organe destiné à saisir et...) ou avec de petites machines (exploitation plus ou moins artisanale) pour ne pas rater les dépôts qui peuvent être gros comme le poing ou même moins.

Les gisements principaux se trouvent en Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de l'Europe et de l'Afrique par...) (USA, Mexique) et en Australie.

La première découverte d'opale en Australie date de 1849 et fut faite par le géologue allemand Johannes Menge. La production commença à White Cliffs (NSW) en 1890 et à Opalton (Qld) en 1896.

Le Stuart Range Opal Field fut découvert lors de la prospection pour l'or en 1915. Les champs d'opale de Coober Pedy produisent les trois quart des opales du monde (Le mot monde peut désigner :). Ils s'étendent sur 70 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.) de Mintabie au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) à Andamooka au sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.), découvert entre 1920 et 30 et dont les opales ont une faible teneur en eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) (< 6%) et des couleurs vives.

L'opale se trouve dans des couches d'argiles sableuses déposées au Crétacé par la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) peu profonde qui recouvrait les trois larges dépressions qui forment le Great Artesian Basin : le Carpentaria Basin, le Eromanga Basin et le Surat Basin.

Lightning Ridge est connu pour ces squelettes transformés en opale dont Pandora qui provient de l'épaule d'un plésiosaure.

  • Au Mexique : San Juan del Rio découvert en 1855.
  • Aux États-Unis : Virgin Valley (Nevada) et Opal Butte.
  • Autres gisements (non exhaustif) : Brésil, Éthiopie, Indonésie (L'Indonésie, officiellement la République d'Indonésie (en indonésien Republik Indonesia), est un pays transcontinental d'Asie du Sud-Est et...), Honduras, Slovaquie.

Les plus grosses opales

  • La plus grosse opale qualité gemme (Une gemme est une pierre fine, précieuse ou ornementale ou n'importe quelle matière très dure ou colorée ayant l'aspect de ces pierreries et utilisée comme ornement.) au monde pèse 4,72 kg
  • La Jupiter Five : 5 kg, le plus gros morceau d'opale non travaillé
  • Persephone : opale polie.
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