Mammouth
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Introduction

Mammouth
 Reconstitution d'un mammouth
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Sous-classe Theria
Infra-classe Eutheria
Ordre Proboscidea
Famille Elephantidae
Genre
Mammuthus †
Brookes 1828

Les mammouths sont des mammifères éteints de la famille des éléphantidés.

Le genre Mammuthus était un groupe largement répandu, bien adapté au froid (Le froid est la sensation contraire du chaud, associé aux températures basses.). Venant d’Afrique, les mammouths se sont dispersés vers l’Eurasie, puis vers l’Amérique du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) au Pléistocène inférieur. Les dernières espèces se sont éteintes à partir du Tardiglaciaire et au début de la période actuelle qu'est l'Holocène (dernière attestation d'une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique....) de mammouth (Les mammouths sont des mammifères éteints de la famille des éléphantidés.) vers 1700 ans av. J.-C. au nord de la Sibérie).

Historique de leur découverte

Les ossements de mammouths sont connus depuis la fin du XVIIIe siècle et c'est Georges Cuvier qui reconnut qu'ils étaient les ancêtres des éléphants (ils en sont en réalité de proches cousins). Le premier exemplaire congelé est découvert en Sibérie en 1799.

Taxonomie

Synonymes :

  • Leviathan Koch 1841
  • Missourium Koch, 1840

Étymologie

Le mot « mammouth » fut fixé au cours du XVIIe siècle par Nicolas Witsen, voyageur hollandais. Bien que l'origine exacte de ce terme soit inconnue, il est possible qu'il provienne d'une légende des Iakoutes de Sibérie, selon laquelle les défenses de mammouth provenaient d'animaux vivants, sortes de rats géants. Ainsi « Ma » signifierait terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...), et « mut » la taupe. Une autre thèse (Une thèse (du nom grec thesis, se traduisant par « action de poser ») est l'affirmation ou la prise de position d'un locuteur, à l'égard du sujet ou du...) évoque le Béhémoth, animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un être vivant hétérotrophe, c’est-à-dire qu’il se nourrit de substances organiques. On réserve...) monstrueux du livre de Job, comme origine.

Classification et évolution

À partir de cette origine africaine se développent en Eurasie puis en Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de l'Europe et de l'Afrique par l'océan Atlantique. Elle...) plusieurs espèces qui pour partie ont pu être contemporaines :

  • Mammuthus rumanus (Stefanescu 1924) est le plus ancien mammouth d'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme...), il y a 3 - 2,5 millions d'années;
  • Mammuthus gromovi (Garutt et Alexeieva 1965), 2,3 millions d'années est plus évolué par rapport à l'espèce roumaine;
  • Mammuthus meridionalis (Nesti 1825), le mammouth du sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.), espèce eurasienne la plus ancienne (2,6 à moins d'un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un (1 000 001). Il vaut un millier de...) d'années) qui gagne l'Amérique du Nord il y a 1,5 million d'années ;
  • Mammuthus trongontherii (Pohlig 1885), ou mammouth des steppes en Europe de l'Est puis qui s'étend vers l'Europe de l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) vers - 600 000 ans ;
  • Mammuthus intermedius (Jourdan 1861), défini à Lyon et ancêtre du suivant ;
  • Mammuthus primigenius, le mammouth laineux, en Sibérie qui apparaît vers - 600 000 ans, s'étend en Europe de l'Ouest vers - 200 000 ans puis traverse (Une traverse est un élément fondamental de la voie ferrée. C'est une pièce posée en travers de la voie, sous les rails, pour en maintenir l'écartement et l'inclinaison, et...) le détroit de Béring exondé durant la dernière glaciation (Une glaciation ou période glaciaire est à la fois une phase paléoclimatique froide et une période géologique de la Terre durant laquelle une part importante des continents est englacée.) et se développe en Amérique du Nord ;
  • Mammuthus columbi, le mammouth de Colomb, en Amérique du Nord tempérée, issu de Mammuthus meridionalis, et qui est à l'origine de Mammuthus exilis, vers - 35 000 ans, espèce insulaire naine des îles de Californie.
Molaire de mammouth

Les dates d'extinction (D'une manière générale, le mot extinction désigne une action consistant à éteindre quelque chose. Plus particulièrement on retrouve ce terme dans plusieurs domaines :) des mammouths peuvent être estimées ainsi :

  • Il y a 12 000 ans pour Mammuthus exilis ;
  • Il y a 10 000 ans pour Mammuthus columbi et Mammuthus primigenius en Amérique du Nord et pour Mammuthus primigenius en Europe ;
  • Il y a 3 700 ans, pour les dernières formes naines de Mammuthus primigenius dans l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif « insulaire » ; on dit aussi « îlien ».) Wrangel au nord-est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est est opposé au sud-ouest.) de la Sibérie ; 8 000 ans pour les spécimens de l'Île Saint-Paul.

Les mammouths ont sans doute disparu suite à un réchauffement rapide (en environ 1000 ans), ce qui a contribué à faire disparaître la steppe à mammouth, faite d'herbe (On appelle herbe, dans une acception large, toute plante annuelle ou vivace, non ligneuse, faisant partie des angiospermes (monocotylédones ou...) et d'arbustes, au profit des forêts de conifères au sud et des régions couvertes de neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et agglomérée en flocons pouvant être ramifiés...) au nord. Les molaires du mammouth sont parfaitement adaptées au broutage de l'herbe mais sans doute pas à celui des feuillages d'arbres.

Auparavant, le mammouth s'était adapté à plusieurs glaciations et réchauffements successifs par modifications de sa pilosité ainsi que de la taille et de la forme de ses défenses. La responsabilité de l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme prépubère est appelé un garçon,...) dans sa disparition est parfois avancée, mais n'est pas clairement démontrée.

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