Cheval - Définition et Explications

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Hippologie

Taille comparée entre poney Shetland et cheval de selle

Du grec ἱππος (cheval) et λόγος (discours), l'hippologie étudie le cheval dans sa globalité. Cette étude comprend le fonctionnement et l'anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία anatomia, provenant du verbe...) du cheval (Le cheval (Equus ferus caballus ou equus caballus) est un grand mammifère herbivore et ongulé appartenant à l'une des sept espèces de la famille des...) ainsi que son comportement et son entretien. La taille du cheval varie d'une race (En nomenclature zoologique, la race est un rang taxinomique inférieur à l'espèce (équivalent au rang de variété dans d'autres...) à l'autre, tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) comme son poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la Terre sur un corps massique en raison uniquement du...) et sa longévité (La longévité d'un être vivant est la durée de vie pour laquelle il est biologiquement programmé, dans des conditions idéales et en...), bien que les poneys aient une longévité supérieure aux chevaux. Celle d'un cheval domestique est allongée grâce aux soins prodigués par l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme...), certains chevaux peuvent ainsi vivre une quarantaine (La quarantaine (venant de l'italien : quaranta giorni, qui signifie 40 jours, ou bien du français : quarantaine de jours) est le fait de mettre à l'écart des personnes ou des animaux durant...) d'années.

Les chevaux peuvent être regroupés et classés en fonction de leur race, par rapport à leur utilisation, à leur taille ou encore à leur robe. Le critère principal de distinction entre les races de chevaux et de poneys est la taille de l'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un être vivant hétérotrophe, c’est-à-dire qu’il se nourrit de substances organiques. On réserve aujourd'hui le...). Sont considérés comme « chevaux » les individus d'une taille strictement supérieure à 1,48 m au garrot non ferrés. À l'inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de composition interne · notée multiplicativement, est un élément y tel que x·y = y·x = 1,...), sont considérés comme poneys les individus d'une taille inférieure ou égale à 1,48 m au garrot non ferrés. Cette classification est celle adoptée par la Fédération équestre internationale pour permettre une répartition des animaux dans les compétitions.

Cependant, en plus de ce critère nécessaire aux compétitions, la conformation (En chimie, la conformation d'une molécule est l'arrangement spatial des atomes qui la composent. Les molécules dans lesquelles les atomes sont liés chimiquement de la même...) extérieure de la race est prise en compte et un individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux sont soutenus par la fondation Wikimedia).) d'une race donnée (Dans les technologies de l'information, une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction, d'un...) ne changera pas de catégorie à cause de sa taille. Ainsi, un individu pur-sang arabe reste toujours un cheval même si sa taille est inférieure à 1,48 m. Il en est de même pour le Camargue (La Camargue (Camarga ou Camargo [kaˈmaʀgɔ] en occitan provençal) est une zone humide paralique formée par le delta du Rhône.), race de cheval relativement petit, ou encore le Falabella qui est considéré comme un cheval malgré sa taille de 70 cm environ car il possède toutes les caractéristiques extérieures d'un cheval.

Anatomie

L'anatomie du cheval a été étudiée tôt par l'homme car ce dernier a cherché à comprendre son fonctionnement pour mieux l'utiliser. Un des premiers ouvrages sur l'anatomie du cheval est celui de Carlo Ruini (Carlo Ruini est un noble italien, né vers 1530 et mort en 1598, célèbre pour l'unique ouvrage que l'on connaît de lui et consacré au cheval : Anatomia del...) en 1598. L'anatomie du cheval comprend l'étude du squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la base de l'evolution des vertébrés. Celui ci leur a fourni un avantage...), des muscles, des tendons, des systèmes digestif, respiratoire, reproducteur, cardiaque et nerveux.

Morphologie

Étude d’un cheval par Léonard de Vinci.

L'étude de la morphologie du cheval permet de décrire et d'apprécier la beauté, les défectuosités et les tares d'un cheval. L'examen externe du cheval est très ancien : déjà Xénophon, vers 400 a.v. J.-C., décrivait les qualités extérieures à rechercher chez un cheval dans son Traité de l'équitation : « Quand un poulain n’a pas encore été dressé, il est évident que c’est au corps qu’il faut regarder ; car un cheval qu’on ne monte pas ne laisse guère deviner son caractère »

Le cheval est un animal quadrupède (La classification de quadrupède concerne toutes les espèces d’animaux qui marchent à quatre pattes. La majorité des types d’animaux ambulatoires sont des quadrupèdes, mais...). Ses membres locomoteurs sont appelés des jambes et non des pattes. Le cheval porte une crinière et une queue dont les poils sont appelés crins. Le cheval dispose de 469 muscles qui représentent environ la moitié de son poids.

Un vocabulaire spécifique décrit les différentes parties du corps du cheval. Par convention, le cheval se compose de trois parties externes principales :

  • L'avant-main qui comprend la tête, l'encolure et les membres antérieurs ;
  • L'arrière-main composé de la croupe, les hanches, les membres postérieurs et la queue ;
  • Le corps qui est la partie centrale.

Robes et marques

Les chevaux de race Camargue sont toujours de robe grise)

La couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).) des poils et des crins du cheval constitue sa robe. Les robes sont très variées et forment un moyen d'identification. Aussi font-elles l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une...) d'une classification règlementée et d'un vocabulaire précis. Le nom des robes est basé sur la couleur des poils et des crins, parmi les plus courantes, citons le bai, l'alezan et le gris, attention ne pas confondre un cheval gris et un cheval blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir l'article Corps noir). C'est la sensation visuelle obtenue avec un spectre lumineux continu, d'où l'image que l'on en donne...), le cheval blanc a pour caractéristique d'avoir la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le rôle d'enveloppe protectrice du corps.) rose alors que le cheval gris a la peau grise. Les épis sont des zones de directions irrégulières des poils. Leur nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) et leur localisation sont relevés dans le signalement des chevaux afin de permettre leur identification.

Les chevaux possèdent parfois des taches blanches sur les membres ou sur la tête, dont la taille et la forme peuvent varier. Ce sont des facteurs d'identification, des termes précis existent pour les décrire. La balzane est une tache de poils blancs sur les jambes. Suivant la taille et forme, elle porte un nom différent. Le cheval peut aussi avoir quelque marques sur la tête.

Comportement

Troupeau (En zoologie et en élevage, un troupeau est un grand groupe d'animaux vivant ensemble. Le terme s'emploie habituellement à propos des mammifères, et en particulier des...) de mustangs au galop

Le cheval est un animal grégaire qui vit en harde d'une petite dizaine d'individus composée d'un étalon protecteur, d'environ trois à quatre juments — dont souvent la plus âgée est à la fois dominante et leader (mais pas obligatoirement) - et de leurs poulains sur deux ou trois années, qui sont ensuite chassés par l'étalon ou partent d'eux-mêmes pour pouvoir créer a leur tours leur propre harde et d'assurer leur descendance.

Reproduction

En harde et en liberté, l'étalon se constitue un harem et se reproduit uniquement avec les juments de celui-ci. Si un autre étalon veut s'approprier le harem, il s'en suit une bataille entre mâles pour la domination du troupeau. Elles peuvent être violentes mais sont très rarement mortelles. Ces combats peuvent aussi avoir lieu si un étalon veut agrandir sa harde, lors d'un combat le cheval vainqueur récupère la harde de l'étalon perdant. La durée de la gestation (La gestation est un état fonctionnel particulier propre à la femelle de vivipare qui porte son ou ses petits dans son utérus, entre la nidation de l'œuf et la...) est en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de...) de onze mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) (310 à 360 jours) et la jument ne donne naissance qu'à un seul poulain à la fois sauf exception. Ce processus est appelé le poulinage et il est dit que la jument pouline. À la naissance, le poids et la taille du poulain varient selon sa morphologie et sa race. Le poulain sait marcher moins d'une heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en...) après la naissance et dispose d'une bonne vision. Il devient adulte entre deux et cinq ans, suivant la race à laquelle il appartient.

En captivité, la fécondation (La fécondation, pour les êtres vivants organisés, est le stade de la reproduction sexuée consistant en une fusion des gamètes mâle et femelle en une cellule unique...) se fait de plus en plus souvent par fécondation artificielle en sperme congelé. Cette technique permet aux éleveurs de disposer facilement d'un large choix de géniteurs mâles pour leurs poulinières. Dans la nature, les poulains naissent en général au printemps (Le printemps (du latin primus, premier, et tempus, temps, cette saison marquant autrefois le début de l'année) est l'une des quatre saisons des zones tempérées, précédant l'été et suivant...), pour éviter les grosses chaleurs de l'été et le froid (Le froid est la sensation contraire du chaud, associé aux températures basses.) de l'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.), le printemps permet aussi au poulain de se nourrir d'herbe (On appelle herbe, dans une acception large, toute plante annuelle ou vivace, non ligneuse, faisant partie des angiospermes (monocotylédones ou dicotylédones), de couleur verte ; dans une...) verte et de ne pas subir de carence alimentaire. Pour des raisons économiques, les éleveurs recherchent une naissance plus précoce au début de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) et parviennent à déclencher des chaleurs en jouant par exemple sur l'intensité de l'éclairage, heureusement tous les éleveurs ne font pas tout cela et respectent les cycles "normaux" des juments.

Tempérament

Les chevaux dits « à sang (Le sang est un tissu conjonctif liquide formé de populations cellulaires libres, dont le plasma est la substance fondamentale et est présent chez la plupart des animaux. Un humain adulte est doté d’environ 5 litres de...) chaud », comme ce Pur Sang, sont fins, vifs et nerveux

Les chevaux sont des mammifères et ont toujours le sang chaud biologiquement parlant. Toutefois, les termes de « cheval à sang chaud », « cheval à sang froid », « proche du sang » et demi-sang (et son équivalent « warmblood ») sont utilisés pour décrire le tempérament de cet animal, et non pas la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie...) de son corps.

Le races dites {{à sang chaud}} sont principalement d'origine orientale et incluent l'Akhal-Teke, le Barbe, l'arabe, le turkoman maintenant éteint et les Pur Sang développés à partir de ces derniers. Les chevaux à sang chaud ont tendance à être vifs et apprendre rapidement. Ils sont élevés pour leur agilité et leur vitesse (On distingue :). Ils sont physiquement raffinés, avec une peau mince, une silhouette longiligne, et de longues jambes. Ces races furent importées en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire comme une des...) depuis le Moyen-Orient et l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres émergées. Avec...) du nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) lorsque les éleveurs souhaitèrent insuffler ces qualités de vitesse et de vivacité aux montures de la cavalerie légère.

La plupart des chevaux de trait, puissants et musclés, sont connus comme « à sang froid ». Ils furent élevés à l'origine pour leur force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un pouvoir de la volonté ou encore une vertu morale...), mais aussi et surtout pour leur calme et leur patience, des qualités nécessaires pour tirer une charrue ou un lourd charriot rempli de passagers. Ils sont parfois surnommés « doux géants ». Les races les plus connues incluent le trait belge et le Clydesdale. Certains, comme le Percheron, sont un peu plus légers et plus vifs. D'autres, comme le Shire, plus lents et puissants, ils furent créés pour labourer les champs aux sols lourds à base d'argile (L'argile (nom féminin) est une roche sédimentaire, composée pour une large part de minéraux spécifiques, silicates en général d'aluminium plus ou moins hydratés, qui présentent...). Les chevaux à sang-froid regroupent aussi quelques races de poneys comme le Fjord.

Le demi-sang moderne est grand, mais agile et athlétique.

Les demi-sang (ou Warmblood) comme le selle français, le trakehner ou le hanovrien, sont à l'origine des montures produites pour l'armée et issues du croisement de cheptels locaux à sang froid avec des chevaux à sang chaud, comme l'arabe ou Pur Sang, afin d'obtenir une cheval ayant davantage de raffinement (En informatique, le raffinement consiste à avoir une approche de conception où on affine à chaque étape le niveau de détails ; le but étant...) que le cheval de trait (Un cheval de trait est un cheval appartenant à une race sélectionnée pour ses aptitudes à la traction de véhicules de toutes sortes (roulottes, chariots, tombereaux, etc.),...), mais aussi une plus grande taille et un tempérament plus calme que les chevaux de sang. Certains poneys demi-sang ont été développés par croisement des cheptels locaux avec des chevaux de sang, par exemple, le Connemara. Aujourd'hui, les termes « demi-sang » et « warmblood » tendent à désigner un type spécifique de races qui dominent les sports équestres olympiques du dressage et du saut d'obstacles depuis les années 1970. Avant cette date, le terme français demi-sang) désignait tout croisement entre une race dite à sang froid et une race dite à sang chaud. Quelques exemples sont le Selle français et le Hunter irlandais. Parfois, ce terme est utilisé pour faire référence à des races de chevaux légers autres que les pur-sang.

Hybrides
Un mulet

Le cheval peut s'hybrider avec d'autres équidés. Le produit d'un entier et d'une ânesse est un « bardot », celui d'un âne et d'une jument est un « mulet » ou une « mule », celui d'une jument et d'un zèbre (Zèbre un nom vernaculaire ambigu en français, pouvant désigner plusieurs espèces différentes de la famille des équidés,...) est dénommé « zorse ».

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