Quel impact a eu l'activité humaine sur le développement des chevaux au fil du temps?
Publié par Redbran le 22/06/2019 à 14:00
Source: © Union européenne, [2019] / CORDIS
Une nouvelle étude montre que la diversité génétique des chevaux était bien plus grande avant l'apparition des pratiques d'élevage modernes.


Un tarpan des steppes, animal précurseur du cheval domestique. Crédit: Wikimedia Commons

Nous ne réfléchissons pas souvent à l'impact profond qu'a eu l'humble cheval (Le cheval (Equus ferus caballus ou equus caballus) est un grand mammifère herbivore et ongulé appartenant à l'une des sept espèces de la famille des équidés. Il a évolué au cours des...) sur l'histoire humaine. Il y a des milliers d'années, les hommes ont domestiqué les chevaux et ont ainsi révolutionné le voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel (tourisme) ou professionnel (affaires). Le voyage s'est considérablement développé et démocratisé, au cours du...), le commerce et la façon dont ils guerroyaient contre les autres nations. Et ces activités ont à leur tour accéléré l'expansion géographique des langues. Les chevaux ont changé le cours de l'histoire à bien des égards, mais quel impact avons‑nous eu sur ces compagnons à quatre pattes?

Afin de répondre à cette question, des chercheurs ont récemment établi une histoire génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est la science qui étudie l'hérédité et les gènes.) du cheval domestique sur une période couvrant 5 000 ans. Leur objectif était de comprendre la façon dont les humains ont changé les chevaux au cours de l'histoire afin de satisfaire leurs propres intérêts. Ils ont découvert que les activités humaines avaient en fait entrainé un déclin significatif de la diversité génétique (La diversité génétique est une caractéristique décrivant le niveau de variétés des gènes au sein d'une même espèce (voire sous-espèce). On...) équine. Leur étude, partiellement soutenue par le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et...) SYNTHESYS PLUS, financé par l'UE, est la toute première tentative d'application de la technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de séquençage (En biochimie, le séquençage consiste à déterminer l'ordre linéaire des composants d'une macromolécule (les acides aminés d'une protéine, les...) ADN sur un organisme non humain à une si grande échelle (La grande échelle, aussi appelée échelle aérienne ou auto échelle, est un véhicule utilisé par les sapeurs-pompiers, et qui emporte une échelle escamotable de grande hauteur. Le...).

Davantage de lignées découvertes

Les conclusions de l'étude mettent en évidence une histoire génétique bien plus complexe que ce que l'on pensait. Outre les deux lignées de chevaux connues de nos jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son...) — le cheval domestique et le cheval de Przewalski — les chercheurs ont trouvé la preuve de l'existence de deux autres lignées, désormais éteintes, présentes en Ibérie et en Sibérie il y a près de 5 000 ans. La contribution génétique de ces chevaux à l'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un être vivant hétérotrophe, c’est-à-dire qu’il se nourrit de substances organiques. On...) que nous connaissons aujourd'hui reste toutefois limitée. "Ils sont au cheval ce que sont les hommes de néandertal aux hommes modernes, une sorte d'équivalent", indique le professeur Ludovic Orlando de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) de Copenhague, partenaire du projet, dans un communiqué publié sur EurekAlert!

Influence persane et vitesse

Après les 7e et 9e siècles, une affinité croissante avec les chevaux persans des Sassanides a été mise en évidence sur les génomes des chevaux asiatiques et européens. Les types de chevaux dont la présence était fortement marquée en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme...) avant cette ère sont désormais seulement observés dans certaines régions de l'Islande (L’Islande, (en islandais Ísland, littéralement « terre de glace »), est un État insulaire de l’océan Atlantique Nord,...), tandis que les chevaux de notre époque ressemblent davantage aux chevaux persans des Sassanides. Cela tend à démontrer que les guerres opposant les Byzantins aux Sassanides et les conquêtes islamiques précoces ont très probablement eu un impact significatif sur l'élevage des chevaux. "C'est une période de l'histoire qui a remodelé le paysage (Étymologiquement, le paysage est l'agencement des traits, des caractères, des formes d'un espace limité, d'un « pays ». Portion de l'espace terrestre saisi...) hippique en Europe", explique‑t‑il. "Si vous vous intéressez à ce que nous appelons aujourd'hui les chevaux arabes, vous savez qu'ils ont une morphologie différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des nombres pour mesurer l'éventuel défaut de dualité d'une application définie...), et nous savons à quel point (Graphie) cette anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία anatomia, provenant du verbe ἀνατέμνειν anatemnein, se...) a été populaire au cours de l'histoire, y compris pour les chevaux de course (Course : Ce mot a plusieurs sens, ayant tous un rapport avec le mouvement.)."

Les gènes associés à la course d'élite et à la vitesse n'ont gagné en popularité qu'au dernier millénaire (Un millénaire est une période de mille années, c'est-à-dire de dix siècles.), suscitant des changements significatifs chez le cheval domestique. Toutefois, le plus gros déclin dans la diversité génétique est survenu au cours de ces 200 dernières années, à la suite des pratiques d'élevage modernes. "La représentation d'un cheval aujourd'hui et celle d'un cheval ayant vécu il y a un ou deux milliers d'années sont en fait probablement très différentes", indique le professeur Orlando. "Quelques‑unes des caractéristiques que nous connaissons le mieux ne sont qu'une invention moderne, et nous avons eu en fait un impact bien plus important sur le génome (Le génome est l'ensemble du matériel génétique d'un individu ou d'une espèce codé dans son ADN (à l'exception de certains virus dont le génome est porté par des molécules d'ARN). Il contient en...) équin au cours des derniers siècles qu'au cours des 4 000 années antérieures de domestication", ajoute‑t‑il.

Le projet SYNTHESYS PLUS (Synthesis of systematic resources) est la quatrième itération du programme SYNTHESYS. Il rassemble les succursales européennes d'organismes internationaux de sciences naturelles et leurs vastes collections afin d'intégrer et d'internationaliser leurs efforts pour répondre aux questions scientifiques fondamentales concernant les processus écologiques, évolutifs et géologiques.

Pour plus d'informations, veuillez consulter:
- A genomic tour-de-force reveals the last 5,000 years of horse history
- Tracking Five Millennia of Horse Management with Extensive Ancient Genome Time Series
- site web (Un site Web est un ensemble de pages Web hyperliées entre elles et mises en ligne à une adresse Web. On dit aussi site Internet par métonymie, le World Wide...) du projet SYNTHESYS PLUS
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