L'une des plus riches diversités de carnivores fossiles d'Asie du Sud-Est

Publié par Isabelle le 22/06/2020 à 13:00
Source: CNRS INEE
Une équipe de paléontologues franco-thaïlandais, pilotée par le laboratoire PALEVOPRIM (UMR 7262, CNRS/Université de Poitiers), a découvert une riche diversité de mammifères carnivores dans des dépôts datés de 12 à 14 millions d'années, dans une mine de charbon située au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de la Thaïlande. Les résultats, publiés en juin dans la revue American Museum Novitates, nous apportent des éléments cruciaux sur l'évolution de la biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie en considérant la diversité des écosystèmes, des espèces, des populations et celle des gènes dans...) et de la biogéographie (La biogéographie est une branche de la géographie physique et de l'écologie qui étudie la vie à la surface du globe par des analyses descriptives et...) des mammifères carnivores en Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre...) du Sud-Est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est opposé au nord-ouest.).


La mine de Mae Moh, au nord de la Thaïlande, qui a livré une riche diversité fossile de mammifères carnivores. © Olivier Chavasseau (PALEVOPRIM)

Aujourd'hui, l'Asie du Sud-Est fait partie des points chauds de la biodiversité de notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique,...). Les mammifères carnivores, vivant dans ces forêts tropicales actuelles, jouent un rôle clé dans l'équilibre des écosystèmes qui leur sont associés, notamment en assurant la régulation (Le terme de régulation renvoie dans son sens concret à une discipline technique, qui se rattache au plan scientifique à l'automatique.) des populations de petits mammifères tels que les rongeurs. Des campagnes de fouilles menées entre 2004 et 2019 dans la mine de charbon à ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) ouvert de Mae Moh, au nord de la Thaïlande, ont permis la mise au jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du...) de plusieurs nouvelles espèces fossiles de mammifères carnivores, dont les restes sont datés d'environ 12 à 14 millions d'années. Cette biodiversité fossile est l'une des plus riches en Asie du Sud-Est.

Alors que les restes de carnivores sont généralement plus rares que ceux des herbivores sur un site fossile, la diversité des espèces de carnivores à Mae Moh est très importante par rapport à celle des autres mammifères ayant fossilisés autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au...) de cet ancien marécage (8 espèces de carnivores contre 13 espèces de proche-parents des éléphants, chevrotains, cerfs, cochons, rhinocéros, rongeurs, insectivores et primates), suggérant un écosystème passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps...) bien différent de celui d'aujourd'hui.

Cette découverte permet également de mieux comprendre l'origine et la diversification des petits carnivores actuels dans cette région. En effet, elle permet de combler un manque de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) fossiles sur les carnivores d'Asie du Sud-Est d'environ 30 millions d'années. Jusqu'alors, très peu de fossiles avaient été retrouvés entre 34 et 6 millions d'années dans cette région.

Parmi les huit espèces de cet ancien marécage boisé, sont décrites deux loutres (représentées par deux crânes et une centaine de restes dentaires et de mâchoires), plusieurs civettes, dont la plus ancienne représentante du groupe des civettes palmistes asiatiques, ainsi que la plus ancienne mangouste connue en Asie. En plus de ces petits prédateurs abondants, des restes plus rares d'un grand prédateur (Un prédateur est un organisme vivant qui met à mort des proies pour s'en nourrir ou pour alimenter sa progéniture. La prédation est très courante dans la nature où les prédateurs...) appartenant à la famille fossile des "chiens-ours" (Amphicyonidae) ont été également étudiés.


Reconstitution d'une communauté fossile à Mae Moh, il y a environ 12-14 millions d'années. Cinq mammifères carnivores y sont illustrés: 1, "chien-ours" ; 2, mangouste ; 3, civette ; 4, civette palmiste ; 5, loutre. © Mélanie Grohé


Parmi les fossiles de Mae Moh, deux crânes de loutres appartenant à de nouvelles espèces ont été retrouvés. Les chercheurs ont utilisé un scanner à rayons X afin d'avoir accès à un maximum de details anatomiques sur ces crânes. Les modèles 3D sont illustrés ici et téléchargeables sur MorphoMuseuM [doi: 10.18563/journal.m3.109].

Référence de l'article:
Grohé, C., L. de Bonis, Y. Chaimanee, O. Chavasseau, M. Rugbumrung, C. Yamee, K. Suraprasit, C. Gibert, J. Surault, C. Blondel, J.-J. Jaeger. 2020. The late middle Miocene Mae Moh Basin of northern Thailand: the richest Neogene fauna of Carnivora from Southeast Asia and a paleobiogeographic analysis of Miocene eastern Asian faunas. American Museum Novitates.

Contact:
- Camille Grohé - Post-doctorante PALEVOPRIM (CNRS/Université de Poitiers)
- Gildas Merceron - Communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle, groupale...) que l'animal (communication intra- ou inter-...) PALEVOPRIM (CNRS/Université de Poitiers)
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