Des empreintes de dinosaures géants dans une grotte de Lozère

Publié par Isabelle le 16/04/2020 à 09:00
Source: CNRS INSU

CNRS INSU
Depuis près d'un siècle, la région des Grands Causses (Sud de France) est connue des paléontologues pour livrer d'abondantes empreintes de pas de dinosaures, témoins des écosystèmes disparus d'âge jurassique (-200 à -145 millions d'années). Des traces fossiles, jusque-là inconnues dans ce secteur, ont été récemment découvertes dans la grotte de Castelbouc, à environ 500 m sous la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique,...) du Causse Méjean (Lozère).

Ces traces fossiles ont été étudiées par une équipe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne...) pilotée par l'Association Paléontologique des Hauts Plateaux du Languedoc (A.P.H.P.L.), en collaboration avec les chercheurs du Laboratoire Biogéosciences (Université de Bourgogne). Le travail, publié dans la revue internationale Journal of Vertebrate Paleontology, révèle la présence de trois pistes laissées par des "dinosaures géants". Les empreintes de pas atteignent des dimensions (Dans le sens commun, la notion de dimension renvoie à la taille ; les dimensions d'une pièce sont sa longueur, sa largeur et sa profondeur/son épaisseur, ou bien son diamètre si c'est une pièce de...) exceptionnelles, mesurant jusqu'à 1,25 m de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment....). Certaines de ces traces sont extrêmement bien préservées. Les marques des doigts, coussinets et griffes sont remarquablement fossilisées. La morphologie des empreintes découvertes dans la grotte de Castelbouc étant jusqu'ici inconnue, le travail mené par les paléontologues a permis de décrire un nouveau type de trace (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la...) qu'ils ont nommé Occitanopodus.


Ces impressionnantes empreintes datées du Bathonien (-168 à -166 millions d'années) ont été laissées par des dinosaures quadrupèdes et herbivores appelés sauropodes. Plus précisément, ces animaux étaient probablement des Titanosauriformes dont la longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur est celle de...) dépassait 30 mètres et le poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la Terre sur un corps massique en raison uniquement du voisinage de la Terre. Elle est...) atteignait 50 tonnes. Les études sédimentologiques et minéralogiques menées dans la grotte ont permis de déterminer que les sauropodes de Castelbouc évoluaient dans un milieu littoral et ont laissé leurs empreintes sur la bordure d'un lagon, non loin d'une forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense, constituée d'un ou plusieurs peuplements d'arbres et...) dominée par des conifères.

A l'échelle internationale, il s'agit des premières traces de sauropodes découvertes dans une cavité naturelle. Cette étude démontre l'importance de multiplier les prospections paléontologiques en milieu souterrain. Les plafonds des grottes offrant de grandes surfaces préservées de l'altération, ils peuvent parfois livrer des empreintes de pas fossilisées.

Publication:
Middle Jurassic tracks of sauropod dinosaurs in a deep karst cave ( Une cave (architecture) est une pièce en sous-sol servant de lieu de stockage Une cave à vin est utilisée pour entreposer des bouteilles de vin Cave est une commune italienne de la province...) in France
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