Les couples d'oiseaux discutent pour se partager les soins parentaux

Publié par Isabelle le 09/12/2015 à 12:00
Source et illustration: CNRS

Couple de diamants mandarins (mâle à gauche et femelle à droite) © Ingrid Boucaud
Chez les oiseaux, mâles et femelles s'occupent en général ensemble de leur progéniture. Les parents vont alors se coordonner, alternant par exemple leur présence au nid (Le nid désigne généralement la structure construite par les oiseaux pour contenir leurs œufs et fournir un premier abri à leur...) de façon à ce que l'un puisse aller se nourrir tandis que l'autre couve les œufs. Mais comment y parviennent-ils ? En étudiant un petit oiseau (Un oiseau (ou classe des Aves) est un animal tétrapode appartenant à l'embranchement des vertébrés. S'il existe près de 10 000 espèces d'oiseaux, très différentes tant par leur...) venu du désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la vie, en raison du sol impropre, ou de la faiblesse des...) australien, le diamant (Le diamant est un minéral composé de carbone (tout comme le graphite et la lonsdaléite), dont il représente l'allotrope de haute pression, qui cristallise dans le système cristallin...) mandarin, une équipe de quatre chercheuses du laboratoire Neuro-PSI (CNRS/Université Paris-Sud), basée à l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux...) de Saint-Etienne (Ingrid Boucaud, Mylène Mariette, Avelyne Villain et Clémentine Vignal) a montré que les couples discutent pour se répartir la tâche. Ce résultat est publié dans la revue internationale Biological Journal of the Linnean Society.

Chez les oiseaux, les soins parentaux consistent généralement à construire un nid, couver les œufs et nourrir les oisillons. Chez le diamant mandarin, les couples sont très unis (L'UNIS, pour UNIversité du Svalbard, est une université norvégienne implantée en 1993, à Longyearbyen (2000 habitants), principale cité du...) et partagent très équitablement toutes ces tâches. Pendant l'incubation (L'incubation est la période pendant laquelle les ovules sont couvés, de manière à les maintenir au chaud et à permettre le développement de l'embryon.) le mâle et la femelle (En biologie, femelle (du latin « femella », petite femme, jeune femme) est le sexe de l'organisme qui produit des ovules, dans le cadre d'une reproduction anisogamique.) passent autant de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) l'un que l'autre à couver les œufs, en se relayant toutes les 30 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale, au crayon, levée sur le terrain. ...) environ. Lorsqu'un oiseau revient au nid pour remplacer son partenaire, le couple fait un échange de cris semblable à une discussion: le mâle et la femelle alternent leurs cris de manière organisée. C'est au rôle de cet échange vocal que se sont intéressées les chercheuses dans cette étude.

En milieu naturel un oiseau qui quitte le nid pour aller se nourrir, doit partir au loin et perd donc tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) contact avec son partenaire resté sur les œufs. Dans cette étude, cette séparation (D'une manière générale, le mot séparation désigne une action consistant à séparer quelque chose ou son résultat. Plus particulièrement il est employé dans plusieurs domaines :) a été reproduite en captivité en construisant une grande volière avec deux pièces distinctes: une zone de nidification et une pièce où les oiseaux peuvent se nourrir. Ce dispositif a permis de perturber l'organisation (Une organisation est) des couples en bloquant le mâle en dehors de la zone de nidification pendant une heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il...). Il a ainsi été contraint de s'absenter deux fois plus longtemps qu'à l'ordinaire. Afin de mesurer l'effet de ce retard sur le comportement des partenaires, leurs allées et venues ont été suivies grâce à des puces radiofréquence fixées à leur bague, et leurs échanges vocaux ont été enregistrés à l'intérieur des nids.

Lorsque le mâle arrive en retard au nid, le couple a un échange vocal plus court et plus rapide qu'en temps normal. De plus, le contenu de cet échange accéléré détermine la répartition des tâches qui va suivre: plus le mâle émet de cris lors de cet échange, et plus la femelle reviendra rapidement au nid à son tour pour prendre la relève. Si le mâle crie peu, la femelle partira d'autant plus longtemps qu'il aura été en retard. Les diamants mandarins discutent donc pour se partager le temps que chacun va passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques Brisson (1723-1806) en 1760.) sur les œufs.

Il s'agit de la première démonstration (En mathématiques, une démonstration permet d'établir une proposition à partir de propositions initiales, ou précédemment démontrées à partir de...) d'une communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle, groupale...) que l'animal (communication intra- ou inter- espèces) ou la machine...) entre partenaires concernant le partage des soins parentaux. Ce phénomène s'apparente à un processus de négociation (La négociation est la recherche d'un accord, centrée sur des intérêts matériels ou des enjeux quantifiables entre deux ou plusieurs interlocuteurs (on ne négocie pas avec soi-même, on...) où chaque oiseau adapte son comportement à ce que signale son partenaire. Ces discussions pourraient exister chez d'autres espèces d'oiseaux et être utilisées pour organiser d'autres tâches telles que la construction du nid ou le nourrissage des oisillons. Mais ces hypothèses doivent encore être explorées.
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